Histoire : l’astéroïde qui a mis fin aux dinosaures s’est écrasé en juin. Et si un tel évènement se reproduisait, sommes-nous prêts ?

Les scientifiques ont pu déterminer la période où les dinosaures non aviaires ont été exterminés par un astéroïde.

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Les dinosaures sont des animaux préhistoriques ayant existé sur terre il y a une soixantaine de millions d’années. Malheureusement, un évènement important a provoqué leur extermination : la chute d’un corps céleste dont le diamètre est d’environ 12 kilomètres. Une grande partie de la biosphère a également été réduite à néant par ce phénomène. Récemment, les scientifiques ont peut-être réussi à résoudre le mystère qui a entouré cet évènement majeur.

La chute de l’astéroïde sur terre : les théories des scientifiques

Un astéroïde est tombé il y a environ 66 millions d’années dans la péninsule du Yucatán, située dans la région nord-ouest du Mexique. Selon une étude scientifique datant de 2021, ce corps céleste serait le fragment d’une comète faisant partie du nuage d’Oort. A ce jour, la présence d’un trou d’environ 150 km de long et de 40 km de haut en témoigne.

Selon le professeur Gareth Collins de l’Impériale College London, l’astéroïde a touché la terre dans un angle d’à peu près 60 degrés. C’est ce qui a favorisé la propagation de gaz et de suie dans l’atmosphère et provoqué une vaste incendie par la suite.

D’après le professeur Kunio Kaiho de l’Université du Tōhoku, la météorite serait tombée sur des roches sédimentaires contenant un taux élevé de pétrole. Leur inflammation aurait entraîné la projection de centaines de millions de tonnes de dioxyde de carbone noir et de souffre dans l’atmosphère, empêchant ainsi les rayons de soleil d’arriver sur terre. En dehors de l’obscurité totale, il y a eu un important séisme de magnitude 10. La faune et la flore ont vécu une pluie de perles de verre brûlantes et un grand tsunami suivi d’un refroidissement climatique important.

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La tombée de l’astéroïde en juin

Les chercheurs ont déterré les fossiles de poissons préhistoriques ayant succombé lors de la chute de ce corps céleste il y a une soixantaine de millions d’années. Le prélèvement a été réalisé dans un site protégé dénommé Tunis, se trouvant dans le Dakota du Nord, à environ 3000 km du cratère de Chicxulub.

D’après les examens réalisés par les scientifiques sur les arêtes de ces poissons, ils ont été fauchés en pleine croissance. Une comparaison de leur taille avec les espèces modernes a permis de déterminer la période où ils ont été tués : entre la fin du printemps et le début de l’été, soit au mois de juin.

Sommes-nous prêts à affronter un tel évènement ?

Le crash d’une météorite est toujours un évènement important pour l’humanité. Il n’est pas sans conséquence pour la terre, notamment si le corps céleste est de grande dimension. Néanmoins, les recherches menées par les scientifiques et les résultats qu’ils ont obtenus pourraient nous aider à bien nous préparer si jamais un tel évènement se reproduit.

Laura Boprin

Rédigé par Laura Boprin

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